April 14, 2021 7:37 PM

OverActive kündigt 500 Millionen Dollar für esports an, aber die Zukunft des esports ist online

Es war ein wilder Ritt für OverActive Media. Nachdem das Unternehmen vor knapp drei Jahren mit einer 1,5-Millionen-Dollar-Investition in den esports-Bereich eingestiegen war, kündigte es kürzlich ein 500-Millionen-Dollar-Engagement für eine esports-Spielstätte in Toronto an. Aber ist es jetzt an der Zeit, in neue, physische Veranstaltungsorte für Aktivitäten zu investieren, die eigentlich online stattfinden sollten, oder ist es an der Zeit, Online-Plattformen wie FORMATION.gg zu beobachten?

/ Published 1 month ago

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Wenn Sie in den letzten Jahren auch nur geblinzelt haben, haben Sie vielleicht das phänomenale Wachstum der esports-Industrie verpasst. Mit Zuschauerzahlen, die in diesem Jahr die Marke von einer halben Milliarde überschreiten werden, hat esports bereits traditionelle Publikumsmagneten wie Baseball überholt. Und es gibt keine Anzeichen dafür, dass das Wachstum im esports in absehbarer Zeit aufhören wird. Mit einem ungebremsten Wachstum, das bis mindestens zum Ende dieses Jahrzehnts vorhergesagt wird, gibt es mehrere Quellen , die vorhersagen, dass esports so weit gehen wird, dass es den Fußball als populärsten Sport der Welt überholen wird.

Das ist eine große Reise für ein einst marginalisiertes Hobby, das weithin als unproduktiver, asozialer Schandfleck der modernen Gesellschaft verpönt war. Und es hat sicherlich viele frühe Akteure auf einige ziemlich wilde Fahrten mitgenommen. Das kanadische Unternehmen OverActive Media – das sein Leben als Blockchain-Fonds namens The Ledger Group begann – ging aus einem ersten Streifzug in den Esport hervor, indem es 1,5 Millionen US-Dollar in Splyce investierte (bevor es im November desselben Jahres vollständig übernommen wurde). Jetzt, weniger als drei Jahre später, setzt das Unternehmen voll auf esports und kündigte den Bau eines esports-Stadions in Toronto mit 7000 Plätzen und 500 Millionen US-Dollar an.

Esports füllt seit jeher Arenen: Rechtfertigt es ein eigenes Stadion?

Die Macht von esports, große Zahlen anzuziehen, wurde bereits bewiesen. Stadien wie Wembley, das Staples Center und sogar das Stadion der Fußball-Weltmeisterschaft in Seoul haben als Gastgeber von esports-Turnieren großen Erfolg gehabt. Selbst in der ersten Hälfte des letzten Jahrzehnts fanden in diesen Stadien Veranstaltungen statt, zu denen Zehntausende von esports-Fans kamen.

Allerdings ist keine dieser Arenen dem esports gewidmet. Die dort abgehaltenen esports-Events, so groß sie auch sein mögen, sind nur eine weitere Buchung in einer ganzjährigen Liste von anderen Konzerten und Konferenzen, die die Ausfallzeiten zwischen den Fußball- und Basketballrunden überbrücken. Dennoch ist das Wachstum des esports unbestreitbar, so dass sich eher die Frage stellt, wann – und nicht ob – der Bau spezieller esports-Arenen eine gute Idee ist.

Wie groß wird die OverActive esports arena sein?

Obwohl esports eine bewährte Geschichte als publikumswirksames Arena-Event hat, könnte OverActive’s Engagement für eine eigene Arena als ein kleines Glücksspiel angesehen werden. Es wird zwar nicht die erste dedizierte esports-Arena sein, die gebaut wird, aber sie wird zu den größten gehören; derzeit erreicht nur das Chongqing Zhongxian Esports Stadium im Südwesten Chinas die Größenordnung von OverActive. China ist bereits der größte Esports-Markt der Welt, und esports hat dort bereits die traditionellen Live-Sport-Zuschauerzahlen um ein Vielfaches übertroffen. Offizielle Daten des PRC State Council von vor einem Jahr bezifferten die Zahlen auf 560 Millionen bzw. 213 Millionen.

Daher mag der Schritt von OverActive für einige besonders kühn erscheinen, während sich der esports noch in seinem Anfangsstadium befindet. Dies mag vor allem angesichts der massiven Verlagerung auf Online-Streaming, die während der COVID-19-Krise stattfand, und der schnellen Akzeptanz der VR-Technologie so sein. Mit der zunehmenden Akzeptanz von Online-Erlebnissen, die bereits im Gange sind, und der Technologie, die es ermöglicht, diese in zunehmend immersiven, überlebensgroßen Formaten wie Virtual Reality (VR) zu liefern, ist es schwer zu sagen, wie viel Laufleistung ein neues Stadion erwarten kann. Vor allem, wenn es sich auf etwas wie esports spezialisiert, das im Grunde genommen für das Online-Leben gebaut ist.

Sind Online-Plattformen der Weg in die Zukunft?

Mit Bildschirmen in der Größe ganzer Gebäude, professioneller Beleuchtung und konzertähnlicher Inszenierung haben esports-Arenen die Möglichkeit, ein starkes Image für den Sport zu schaffen. Doch trotz ihrer visuellen Größe würden selbst die größten Arena-Events nur ein schwacher Fleck auf dem esports-Radar sein. Die eigentliche Action spielt sich auf Online-Plattformen ab, und das schon lange vor COVID-19.

Bereits 2014 hatte Amazon Twitch für knapp eine Milliarde US-Dollar in bar übernommen, damals hatte die Plattform nur etwas mehr als 3 Millionen monatlich aktive Nutzer. Jetzt verzeichnet die Plattform über 140 Millionen MAUs und einen Jahresumsatz von rund 1,5 Milliarden US-Dollar. Obwohl die Plattform zum Streamen von esports-Events genutzt wird, ist ein Großteil der Aktivitäten eher auf das allgemeine Interesse an Spielen als auf esports ausgerichtet. In vielerlei Hinsicht ist es so, als würde man David Beckham dabei zusehen, wie er lässig mit ein paar Freunden einen Ball herumkickt, während er über seine neuesten geschäftlichen Unternehmungen spricht (zu denen zufälligerweise auch esports gehört)… es sind Inhalte, die für Fans von großem Interesse sind, aber kaum das, was man als Sport klassifizieren würde.

Neue Online-Esports-Machtzentren im Entstehen

Während sich Streaming-Plattformen wie Twitch zu einem Quasi-Zentrum des Gaming-Universums entwickelt haben, fehlt ihnen jegliche Funktionalität, um etwas anderes zu tun als die Action von esports-Turnieren zu streamen. Wenn es darum geht, esports-Teams und -Events zu organisieren, zu fördern und zu betreiben, können Streaming-Plattformen jedoch nicht mithalten.

Diese Marktlücke wird nun von einer Reihe vielversprechender neuer Startups genutzt, um spezielle Plattformen zu entwickeln, die die entstehenden Lücken im Bereich des organisierten esports füllen sollen. Eines der aufsehenerregendsten unter ihnen ist das von David Beckham unterstützte Guild esports. Das Unternehmen, das Ende letzten Jahres an der Londoner Börse notiert wurde, zeichnet sich durch seine unmittelbare Verbindung zum traditionellen Sport aus, indem es einen bekannten Fußballspieler als Werbefigur des Unternehmens rekrutiert. Bemerkenswert ist auch, dass trotz der Karriere des Aushängeschilds, die in Stadien und bei persönlichen Team-Trainingseinheiten verbracht wurde, ein Kernstück des Guild-Geschäfts die Online-Plattform ist.

Traditionelle Feldsportarten überschneiden sich mit Online-Spielen

Während die Positionierung eines Fußballstars neben einer Esports-Plattform auf den ersten Blick seltsam erscheinen mag, könnte sich dies als die erfolgreiche Kombination erweisen, die notwendig ist, um konkurrierende Plattformen in den Vordergrund zu rücken. Kinder haben schon vor langer Zeit damit begonnen, Stöcke und Steine gegen Videospiele einzutauschen, und Gaming ist als Freizeitbeschäftigung zu einem echten Mainstream geworden. Dennoch hat der organisierte Sport das enorme latente Potenzial noch nicht ganz aufgeholt. Wenn man bedenkt, dass viele traditionelle Sportarten eine Fangemeinde von Hunderten von Millionen (wenn nicht Milliarden) haben, könnte die Einbindung dieser Fans in den esports-Bereich der kompetitiven Videospielindustrie die kritische Masse geben, die sie braucht.

Dies ist sicherlich der Ansatz, den FORMATION.gg verfolgt, eine weitere aufstrebende esports-Turnierplattform, die diesen Weg einschlägt. Im Gegensatz zur Megastar-Strategie von Guild – die sich möglicherweise nicht auszahlt, weil esports nicht zu Beckhams Image passt – verfolgt FORMATION.gg jedoch einen basisorientierteren Ansatz. Anstatt Megastars zu bezahlen, damit sie für das Unternehmen arbeiten, versucht FORMATION.gg, Amateursportvereine und deren Fans für die Plattform zu gewinnen.

Welche Rolle spielen Amateursportvereine für das Wachstum des esports?

Laut Blue Star, einem der frühen Investoren von FORMATION.gg, wird der Start einer esports-Plattform, die für Amateursportarten entwickelt wurde, “Möglichkeiten zur Generierung von Einnahmen und Sponsoring sowie eine erhöhte Aufmerksamkeitschaffen.“Und obwohl es noch früh ist (die Plattform ist erst Ende Januar gestartet) und es schwer ist, genau zu sehen, wie dies funktionieren wird, ist es nicht allzu schwer, sich die möglichen Wege vorzustellen, die dies nehmen könnte.

Es könnte zum Beispiel sein, dass FORMATION.gg durch die Einbindung von Sponsoren auf der Plattform Sportvereinen ermöglicht, Turniere für Freunde und Familie zu erstellen, die von einem anderen Unternehmen gesponsert” werden. In diesem Modell würde vielleicht der Sponsor das Preisgeld für das Turnier zur Verfügung stellen, und der Sportverein würde die eingenommenen Startgelder abzüglich der Servicegebühr von FORMATION.gg behalten.

So würden die Sportvereine motiviert, ihre Spieler und deren Freunde und Familien auf die Plattform zu bringen. Und da die meisten Sportler wettbewerbsorientiert sind, würden die esports-Turniere des lokalen Vereins zu heiß ersehnten Tie-Overs zwischen den physischen Spielen werden. Das Sarlat Rugby Team hat mit seinen Fortnite-Turnieren bereits erste Erfolge erzielt.

Aber unabhängig davon, wie FORMATION.gg seine Plattform monetarisieren wird, sollten wir diese Art von esports-Initiativen beobachten. Wenn uns Twitch etwas gelehrt hat, dann, dass selbstvermarktende Online-Plattformen für Gaming-Amateure zu Multimilliarden-Dollar-Unternehmen werden können. Und angesichts des wachsenden Interesses an esports sind Plattformen, die dieses Interesse bedienen, Investitionen mit einem viel höheren potenziellen ROI als Arenen mit riesigen Vorlaufkosten und laufenden Gemeinkosten in einer Zeit, in der sich alles in Richtung eines Online-Lebens beschleunigt.

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(Bildrechte Cover Bild: SteelSeries (CC BY 2.0) via Wikimedia Commons)

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